Por que a Apple, liderada por Tim Cook, disse não (duas vezes) a esta startup

A equipe da Leap Motion chegou a comemorar a compra da empresa pela Apple por um valor de até US$ 50 milhões; saiba o que deu errado

Por que a Apple, liderada por Tim Cook, disse não (duas vezes) a esta startup

A equipe da Leap Motion chegou a comemorar a compra da empresa pela Apple por um valor de até US$ 50 milhões; saiba o que deu errado

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No fim do outono, a equipe da Leap Motion, a startup de realidade aumentada, estava eufórica com a possibilidade de  ser adquirida pela Apple por um valor entre US$ 30 milhões e US$ 50 milhões, segundo o Business Insider. Mas a felicidade durou pouco.

A Apple já tinha começado algumas conversas com o departamento de Recursos Humanos da Leap Motion para revisar os benefícios da empresa, assim como mandado ofertas em envelopes brancos e o logo cinza prateado – aparentemente quando as cartas chegaram provocaram uma onda de cumprimentos entre colegas.

Foi quando, dias antes da confirmação do negócio, a Apple de repente reviu sua decisão. segundo funcionários contaram para o Business Insider. Um deles inclusive revelou que o colapso do acordo se deu por causa de diversas reviravoltas negativas e vários culparam os jovens cofundadores, Michael Buckwald e David Holz.

A princípio, no entanto, esse não deveria ser um problema, uma vez que a Apple já estava familiarizada com a dupla: foi pelo menos a segunda vez que a Apple considerou adquirir a Leap Motion.

Não foi a primeira vez...

A primeira vez que a Apple expressou interesse em comprar a startup aconteceu há cinco anos, em 2013, quando os cofundadores da Leap Motion se encontraram com a gigante para negociar. O que era para ser uma oportunidade inclusive de networking se transformou em um desastre.

De acordo com o depoimento de várias pessoas, Holz, CTO e cérebro por trás da Leap Motion, disse na reunião que não tinha interesse em se juntar à Apple. Mas aparentemente ele não só demonstrou desinteresse como também foi agressivo, dizendo que a Apple não era mais inovadora, que sua tecnologia era “horrível” e que o Android tinha mais vantagens.

Esse teria sido o primeiro passo em falso de anos de flerte entre as duas empresas. Por sinal, o posicionamento da gigante demonstra que no futuro poderemos ver novos produtos de realidade aumentada vindo da maçã. A segunda escorregada da Leap Motion veio com essa declaração: “A Leap Motion é frequentemente solicitada para ser adquirida por empresas de tecnologia maiores que percebem o valor de nossa equipe e o papel crucial de nossa tecnologia e pesquisa para o futuro da computação", disse um representante da Leap Motion à Business Insider.

Mas muitas pessoas familiarizadas com a Leap Motion descreveram a mais recente oferta da Apple como uma última oportunidade para a startup vender uma empresa que há anos está oscilando em meio à instabilidade financeira.

Voando alto

Em 2013, a Leap Motion estava voando alto. Em janeiro deste ano, anunciou uma rodada de financiamento da Série B de US$ 30 milhões de empresas de primeira linha, incluindo Founders Fund e Highland Capital Partners.

A Leap Motion capturou a imaginação da indústria de tecnologia com a força de um vídeo de demonstração que reuniu milhões de visualizações, mostrando pessoas interagindo com um computador - até jogando "Fruit Ninja" - usando apenas suas mãos e gestos.

A promessa era que os algoritmos da Leap Motion poderiam "substituir o mouse e o teclado" por um hardware que pudesse sentir as mãos e os dedos do usuário "sem tempo de atraso visível". O produto inicial emparelhado com computadores Windows e Mac custou US$ 80 e foi lançado em julho de 2013.

Aos 25 anos de idade, os co-fundadores da Leap Motion foram listados na lista "30 com menos de 30" da Forbes. Eles foram reverenciados por muitos como um dueto brilhante, mas excêntrico: Holz, um ex-consultor da NASA, era o cérebro por trás do projeto, enquanto Buckwald, um empreendedor em série e debatedor feroz, trouxe o conhecimento de negócios da empresa como CEO.

O suporte da lista inicial da startup ajudou-o a obter ampla distribuição no varejo para o que era principalmente uma ferramenta para os desenvolvedores. A tecnologia da Leap Motion foi incorporada em um laptop HP, seu produto foi vendido em lojas da Best Buy, e sua liderança pode obter reuniões com qualquer pessoa, incluindo gigantes como Samsung e SoftBank.

Foi quando a Apple se aproximou da Leap Motion. A gigante de tecnologia não estava interessada no hardware da startup, de acordo com uma pessoa familiarizada com as negociações, mas estava procurando adquirir sua equipe de estelar.

Mas as conversas não foram a lugar algum. Anos depois, alguns desses talentos  juntaram-se à Apple para trabalhar em projetos de realidade aumentada, disseram ex-funcionários.

A Leap Motion elevou sua Série B em US$ 306 milhões no final de 2013, segundo a PitchBook, mas seus fundadores disseram à sua equipe que a startup estava valendo mais - anunciando que a Leap Motion estava potencialmente valendo US$ 1 bilhão, o que faria dela um unicórnio.

Mas nem tudo são rosas... Muitas pessoas próximas à empresa disseram que os problemas que estão afetando a Leap Motion eram consequência de má administração. Grande parte do capital de risco da empresa era gasta em um espaço de escritório elegante no caro bairro SoMa, em São Francisco, com direito a mimos como pufes e almoços diários, além de salários bem acima do mercado.

O fato de a Leap Motion estar sofrendo com dificuldades financeiras quando a tecnologia central da empresa tinha um potencial tão grande foi descrito por muitos como um fracasso que poderia ter sido facilmente evitado.

Negociações ruins

Embora não esteja claro por que a Apple se recusou a comprar a Leap Motion no início deste ano, um tema é claro nas discussões da Business Insider com pessoas com conhecimento profundo da startup: os fundadores acharam que era mais valioso do que as ofertas na mesa.

Um problema para a startup foi a receita. Apesar da ampla disponibilidade e cobertura da Leap Motion na imprensa de tecnologia, as vendas foram decepcionantes e nunca foram suficientes para sustentar uma empresa, disseram vários ex-funcionários à Business Insider.

Uma estratégia que a empresa empregou foi concentrar-se fortemente nos usos da tecnologia em aplicações de realidade virtual, um setor aquecido da indústria de tecnologia em 2014.

Em 2017, o The Wall Street Journal reportou que ela levantou uma rodada de financiamento de US$ 50 milhões liderada por clientes assessorados pelo JPMorgan Asset Management. Mas a Leap Motion nunca recebeu os 50 milhões de dólares, disse uma pessoa a par do assunto. Em vez disso, o negócio foi uma infusão de dinheiro de US$ 25 milhões, com um adicional de US$ 25 milhões com base em metas de desempenho, disse a pessoa. Representantes da JPMorgan Asset Management e da Leap Motion se recusaram a comentar.

Então, no início deste ano, a Leap Motion lançou um design de fone de ouvido de realidade aumentada, chamado North Star, que usa a tecnologia de rastreamento manual da Leap Motion e exibe avançados gráficos de computador dentro das lentes do headset.

Foi um ajuste inteligente - a tecnologia de rastreamento de mão da Leap Motion faz sentido como uma das maneiras pelas quais as pessoas podem controlar os óculos AR e VR. Na superfície, o kit do desenvolvedor da North Star concorre com o Magic Leap One e o Microsoft HoloLens. Mas o fone de ouvido nunca foi fabricado em grande volume e precisa ser conectado por um cabo a um PC de mesa.

No início deste ano, ficou claro que a Leap Motion não atingiria as metas necessárias para desbloquear a segunda parte desse financiamento, disseram várias pessoas familiarizadas com o assunto. Dezenas de funcionários deixaram a startup, que agora está procurando cortar custos, um exemplo disso é a mudançã do escritório em São Francisco em uma tentativa de cortar custos.

"A Leap Motion transferiu seu principal centro de tecnologia do SoMa para o Distrito Financeiro. A maioria de nossa equipe, no entanto, é remota", disse um representante da Leap Motion ao Business Insider em um email na semana passada.

Não está claro se a Apple ainda está interessada na empresa, mas a Leap Motion realizou reuniões com outras empresas chamadas estratégicas para explorar a possibilidade de um acordo, de acordo com pessoas familiarizadas com a startup. Não está claro se as negociações com potenciais compradores estão em andamento.

O núcleo da tecnologia subjacente pode ser valioso. A Leap Motion tem mais de 100 patentes e aplicativos em seu nome, de acordo com Sqoop, e seu hardware ainda é usado em muitos protótipos de startups que buscam construir óculos ou outro hardware que precise de suporte a gestos.

É muito possível que a tecnologia da Leap Motion pode acabar sendo comprada como uma joia escondida - mas somente se conseguir que os fundadores aceitem o acordo.

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