Alibaba: a chinesa que soube capitalizar tudo que veio junto ao alvorecer do século XXI

O que torna sua história ainda mais fascinante é o fato de que ela alcançou tal proeminência em menos de duas décadas

Alibaba: a chinesa que soube capitalizar tudo que veio junto ao alvorecer do século XXI

O que torna sua história ainda mais fascinante é o fato de que ela alcançou tal proeminência em menos de duas décadas

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Em dezembro de 1999, no final da bolha das pontocom, um grupo de 18 pessoas, lideradas por Jack Ma, abriu um marketplace por atacado chamado Alibaba. Nos 19 anos desde a sua criação em um pequeno apartamento em Hangzhou, a empresa chinesa se transformou em uma das corporações mais diversas e valiosas do mundo.

De e-commerce e sistemas de pagamentos, a serviços em nuvem e Inteligência Artificial, restam poucos setores nos quais a Alibaba ainda não estabeleceu uma forte presença de mercado. Veja, por exemplo, o portfólio incrivelmente diversificado da empresa na Índia. Desde 2014, em sua primeira incursão no mercado indiano de investimentos, a companhia investiu cerca de US$ 1,7 bilhão em startups do país.

O que torna sua história ainda mais fascinante é o fato de que ela alcançou tal proeminência em menos de duas décadas. Aqui damos uma olhada condensada na história da Alibaba e ilustramos os principais marcos que ajudaram a empresa em sua ascensão meteórica.

Alvorecer do século XXI

Jack Ma foi apresentado à Internet em uma visita aos Estados Unidos nos anos 90. Foi a partir daí que decidiu apostar na tecnologia - até então apenas promissora - e, através de um investimento de um consórcio de investidores, levantou US$ 5 milhões e fundou o Alibaba Group junto com outros 17 co-fundadores. O lançamento das plataformas de varejo online da Alibaba - Alibaba.com (B2B) e 1688.com (B2C) - teve um timing glorioso: o boom da Internet para o consumidor tinha acabado de chegar à China e o mercado local não havia sido tão afetado pela bolha das pontocom quanto os Estados Unidos.

Jack Ma, co-fundador do Alibaba Group

O alvorecer do século XXI começou com uma boa notícia para a Alibaba, que levantou US$ 20 milhões de um grupo de investidores liderado pelo SoftBank. A partir daí o crescimento da empresa foi superalimentado. Um ano depois de se tornar lucrativa, a Alibaba criou o Taobao.com - um marketplace C2C que visava fazer pela China o que o eBay tinha feito pelo exterior. Outra rodada de financiamento (na qual a empresa arrecadou US$ 82 milhões) foi rapidamente seguida pelo lançamento da ferramenta de mensagens instantâneas Aliwangwang e pela plataforma de pagamentos online Alipay. Essas três empresas eventualmente evoluiriam para o "triângulo de ferro" do comércio eletrônico, logística e finanças, sobre o qual o Alibaba Group de hoje é construído.

Tal como acontece com os outros membros do grupo BAT (Baidu, Alibaba, Tencent) da China, a Alibaba beneficiou-se grandemente das rigorosas políticas de controle da Internet de seu país. O governo chinês, embora desejoso de estabelecer um ecossistema empresarial semelhante ao dos EUA, temia que as entidades estrangeiras capturassem o mercado às custas das empresas locais. Para esse fim, a China criou um enorme mecanismo de filtragem e censura na Internet, apelidado de "Great Firewall", que desferiu golpes nas operações chinesas de gigantes da tecnologia como Google, Yahoo! e eBay. Este firewall permitiu que os gostos da Alibaba e da Tencent ganhassem uma forte aderência à rápida explosão da população que usa Internet na China.

Impulsionado pelas políticas domésticas de seu país, a Alibaba firmou uma parceria estratégica com o Yahoo! em 2005 e posteriormente assumiu suas operações chinesas. Nos três anos que se seguiram, a Alibaba lançou mais três empreendimentos de sucesso: a Universidade Taobao (um programa de educação online de e-commerce), Alimama (uma plataforma de marketing online) e TMall (um marketplace para produtos de marca de terceiros). Tendo estabelecido um departamento de P&D para reforçar a inovação interna, a empresa comemorou seu décimo aniversário em 2009 estabelecendo a Alibaba Cloud e adquirindo o fornecedor líder de IP da China, HiChina.

Isso foi sucedido pela aquisição das empresas de logística Vendio, Auctiva e One-Touch, juntamente com o lançamento do Juhuasuan (mercado de compras coletivas), AliExpress (mercado global para exportadores chineses) e DianDianChong (um aplicativo de rede social móvel).

Investimentos e crescimento consistente

A partir de 2013, a Alibaba começou a estar entre os investidores mais prolíficos do mundo, com um portfólio diversificado, que inclui empresas de todos os lugares. A aquisição completa do browser chinês UC Browser e a compra de uma participação de 60% na empresa chinesa de filmes ChinaVision Media (atualmente denominada Alibaba Pictures Group) foram acompanhadas por grandes investimentos nas startups Haier, Lyft, Tango, Singapore Post e Momo.

Em setembro de 2014, a empresa - que ainda não era bem conhecida fora da China - conquistou as manchetes globais com uma oferta pública inicial colossal, avaliada em US$ 25 bilhões, com valor de mercado de US$ 231 bilhões. Este foi o maior IPO na história dos Estados Unidos, tornando-a a 23ª empresa mais valiosa do Standard & Poor Index, à frente de outros titãs, como Amazon (US$ 150 bilhões) e eBay (US$ 65 bilhões).

Até então, a Alibaba havia investido um total de US$ 2,7 bilhões para enriquecer seu portfólio. Em 2015, esse número saltou para os incríveis US$ 12,9 bilhões. A SoftBank Robotics, Didi Chuxing, Snapdeal, One97 Communications, Snap Inc. e a Lyft estavam entre as maiores investidas da companhia.

Em 2016, a Alibaba foi reconhecida como a maior e mais valiosa varejista do mundo, depois que suas receitas superaram as de gigantes como Walmart, Amazon e eBay. Também superou a Amazon, o Google e a Microsoft no crescimento da receita proveniente de seu serviço de nuvem pública. Com entidades na produção de filmes, streaming de música e filmes, aprendizado online, microblogging, reservas de viagens, aplicativos móveis, mapas online e muito mais, o Alibaba Group mostrou ao mundo que a China era uma força a se enfrentar e seu crescimento estava estabelecido e pronto para se tornar exponencial.

Impulsionado por seu IPO e receitas meteóricas, a Alibaba gastou US$ 10 bilhões e US$ 11 bilhões em 2016 e 2017, respectivamente, em investimentos na UCAR, mais uma vez na Didi Chuxing e One97 Communications (Paytm), Ele.me, Lazada Group, Tokopedia, China Unicorn, Qiniu e Giant Sun Art Retail Group. Enquanto isso, graças à sua impressionante divisão de pesquisa (Aliresearch), a Alibaba começou a liderar a revolução de Inteligência Artificial - usando Machine Learning para impulsionar vendas, marketing e atendimento ao cliente. Em janeiro de 2018, a Alibaba fez história ao se tornar a segunda empresa asiática a superar a marca de US$ 500 bilhões de valuation (depois da Tencent).

Os valores da Alibaba

Ao acumular enormes pilhas de dinheiro e investir bilhões, a Alibaba também se tornou um grande exemplo de sucesso associado à responsabilidade sócio-ambiental. O Alibaba Group se destaca de seus concorrentes não apenas em termos de diversidade de operações, mas também em seus princípios e etos. Ao contrário da maioria das multinacionais, cujo único objetivo são os lucros e boas margens, a Alibaba tem se dedicado às causas ambientais e humanitárias desde o início de sua história.

A Alibaba desenvolveu uma cultura informal, na qual os funcionários são o foco principal. Mentorias têm sido fortemente incentivadas e as pessoas costumam alternar entre as inúmeras divisões da empresa para ampliar seus repertórios de experiência. O conglomerado também tem sido muito ativo na formação e fortalecimento do ecossistema empreendedor da China, ao mesmo tempo em que lançou vários projetos para melhorar as áreas rurais do país. Em 2010, a Alibaba anunciou que contribuiria com 0,3% de sua receita anual para a conscientização e conservação ambiental em todo o mundo. A empresa também criou um grupo financiado independentemente chamado Alibaba Foundation, focado na resolução de problemas sociais.

O crescimento da empresa e a liderança de Jack Ma foram extensivamente relatados. É uma história de sucesso, que mostra como se pode ter sucesso diante de dúvidas e fracassos, se persistir. À medida que a Alibaba entra na Índia e se espalha globalmente, será interessante acompanhar e aprender com o sucesso desse crescente player global.

Como a Alibaba está usando Inteligência Artificial para impulsionar os negócios do futuro

O Alibaba Group está envolvido em uma série de pesquisas e iniciativas de Inteligência Artificial, em uma tentativa de concretizar sua visão principal: tornar mais fácil fazer negócios em qualquer lugar do mundo. Isso é de acordo com um cientista-chefe do grupo e diretor associado de inteligência e tecnologia de máquinas, Xiaofeng Ren, que falou na CeBIT sobre como desenvolver aplicativos de IA capazes de potencializarem o futuro dos negócios.

“A Alibaba mudou a vida cotidiana dos chineses. Olhando para o futuro, nosso líder visionário, Jack Ma, quer que consigamos atingir dois bilhões de consumidores e ajudar 10 milhões de empresas em todo o mundo. Essa é uma ligação muito grande, mas já temos metade das plataformas no lugar certo para operar essa revolução”.

Ele explicou como os serviços da empresa, como o Ant Financial (plataforma de pagamento online móvel); Alibaba Cloud (serviço de nuvem pública); Cainiao (ramo de logística); e Alimama.com (uma plataforma de marketing e negociação online) estão tornando tal visão uma realidade. Com a tecnologia sendo o único condutor universal por detrás de todas essas operações, Ren disse que Inteligência Artificial é uma grande parte do jogo estratégico. Ele observou que o mundo está na terceira ou quarta onda de desenvolvimento tecnológico - e IA se encaixa bem na equação, prometendo mudar os negócios e a sociedade em grande escala.

“Há uma mistura do mundo digital e do mundo físico, onde temos IoT, robótica, impressão 3D, nanotecnologias - há muitas coisas que estão acontecendo que podem impulsionar ainda mais o crescimento da quarta onda. Eu certamente acho que Inteligência Artificial será uma grande parte dessa revolução”, afirma.

Projetos

Ren detalhou como as tecnologias emergentes estão sendo desenvolvidas na Alibaba e como elas irão impactar o cenário global de varejo e, sobretudo, melhorar a experiência do usuário. Um exemplo de inovação corporativa é o AliMe, um chatbot que compreende o que as pessoas dizem, tanto em termos de texto, quanto de discurso.

“Ele pode responder a você de várias maneiras. Pode ser um assistente de compras. Por exemplo, se você quiser comprar um bilhete de trem, ele pode ajudá-lo. Pode ser um serviço ao cliente. Pode ajudá-lo com alguns dos problemas e fornecer informações para você. No ano passado, esse sistema lidou com cerca de 95% das solicitações (na casa dos 9 milhões) - e as pessoas ficaram muito felizes com a forma como ele se comportou no mundo real como um teste de estresse".

Outro exemplo é o trabalho que a empresa fez nos últimos quatro anos em torno da "Image Search", que está sendo usada pelo Taobao. "No aplicativo Taobao, quando você quer procurar por um produto, você pode tirar uma foto, que o sistema encontrará uma imagem semelhante no catálogo. Há certos limites sobre como você pode descrever cada produto, mas, por outro lado, uma imagem vale mais que mil palavras. Uma que você coloca em uma foto, fica muito mais claro o que você está procurando”.

Ren diz que 14 bilhões de pessoas usam esse recurso todos os dias e a empresa tem três bilhões de imagens de mais de 10 milhões de produtos. "Uma vez que temos uma tecnologia e chegamos ao ponto maduro, nós realmente disponibilizamos para todo mundo usar". É a democratização da tecnologia.

O Image Search foi recentemente adquirido pela The Iconic, uma loja online de moda e calçados da Austrália. “Hoje você pode realmente usar a funcionalidade de pesquisa no Iconic. Ele funciona de maneira semelhante, você pode tirar fotos, carregá-las e encontrar produtos similares. Estou animado em ver esse trabalho não apenas em um produto ou em uma parte do mundo, mas útil para muito mais pessoas e muito mais empresas".

Outros projetos vêm na área de mídia e audiovisual, em termos de proteção e conteúdo de direitos autorais, além de indexação e pesquisa. A Alibaba lançou o Whale Watching no ano passado, uma plataforma unificada para proteger e entregar esse tipo de conteúdo. "Criamos essa plataforma para facilitar a troca de vídeos entre usuários e para facilitar a proteção de direitos autorais". Enquanto isso, um projeto mais recente é o de videoumulação, que oferece uma compreensão multimodal para produção audiovisual.

Fato é que a utilidade dessas tecnologias não se limita apenas ao comércio eletrônico e ao varejo, mas também causa impacto em todos os setores, como agricultura, manufatura e logística. É interessante quando Inteligência Artificial encontra com a agricultura e desenvolve sistemas que podem fazer várias coisas, desde rastrear animais, até detectar o manejo nutricional do gado.

Na área de logística, a Alibaba desenvolveu robôs de entrega expressa, visando um dia aliviar as pressões de entregar um bilhão de pacotes por dia. “É um sistema de direção autônoma completo. Ele pode navegar em torno de pessoas em distâncias muito curtas”, disse ele, explicando que o primeiro modelo foi usado em um campus universitário. “A próxima versão poderá entrar em apartamentos e entregar os produtos. Isso é algo que estamos trabalhando. Esperamos ver muitos desses nos próximos anos, o que nos ajudará a entregar esses um bilhão de pacotes que enviamos todos os dias".

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